L’histoire de Michael Bentt, le sympathique Roi oublié des poids lourds

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Sur Netflix, il y a un épisode de la série documentaire Losers, intitulé « The Miscast Champion » – qu’on peut traduire par le champion qui n’était pas dans son rôle – un épisode dédié justement à son histoire. C’est extrêmement ironique (ou maladroit) comme titre quand on étudie de près tout ce que Michael Bentt a réalisé chez les amateurs comme chez les professionnels.

Le boxeur de cinquante-quatre ans s’est assis une bonne fois pour toutes sur le trône de la boxe poids lourd quand, en octobre 1993, il est devenu champion du monde de la WBO en foudroyant le cruel combattant à élimination directe, le bourreau de George Foreman, Tommy Morrison (48-3-1, 42 KO – 1969-2013). Mais, pour arriver à ce niveau, un sacré détour à travers des montagnes russes rocheuses a précédé et suivi son moment de gloire.

Tout a commencé dans les Swinging Sixties. Bentt est né de parents jamaïcains à Londres, mais il quittera la capitale britannique animée à l’âge de cinq ans pour traverser l’océan Atlantique et vivre dans une ville aussi bouillonnante que Londres: le Queens à New York. C’est l’endroit où la carrière de boxe de Bentt a été façonnée pour la première fois. Son histoire n’est pas celle d’un gars pauvre des bidonvilles ou d’un voyou sorti de prison, ce genre d’histoire typique que la boxe produit si souvent. Sa famille avait un style de vie assez confortable et n’a jamais manqué de rien. Mais l’argent ne ramène pas toujours le bonheur à la maison.

«C’était dysfonctionnel. Ca ne tournait pas rond, et ce n’était quand même pas la joie à la maison. Mes parents m’aimaient, mais je n’étais pas à ma place. Je pense que si j’étais un si bon amateur, c’est bien parce que je fuyais le dysfonctionnement de ma maison ou je me faisais littéralement chier. »

La boxe était plus qu’une évasion pour un jeune homme cherchant à faire quelque chose de sa vie. Son père était dur avec lui. C’est lui qui a forcé son fils à faire de la boxe, comme ça se fait d’ailleurs si souvent. Heureusement, le jeune Bentt allait en effet tirer le meilleur parti de la route qui avait été choisie pour lui par le paternel et s’épanouir en tant que poids lourd sublimement habile.

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« Ma plus grande réussite, en un mot, a été de battre le grand Russe, Alexander Yagubkin, qui était à l’époque quintuple champion du monde et j’ai été le premier Américain à le battre en sept ou huit ans de compétition Américains contre Soviétiques, » raconte-il fièrement. «Ce fut un grand frisson pour moi, mec, tu peux me croire. »

Bentt arrête de parler et rêve un instant silencieusement, le sourire aux lèvres. Puis il s’anime et poursuit:

« Et ma deuxième plus grande réussite a été de remporter les Golden Gloves à New York à quatre reprises, ce qui jusqu’à présent n’avait pas encore, à ma connaissance, été réalisé par un poids lourd. »

Ce n’est pas faux. Cinq titres nationaux et une médaille de bronze aux Championnats du monde de 1986 étaient plus que des distinctions dans les rangs amateurs. Beterbiev en sait quelque chose. Bentt est considéré comme le boxeur le plus décoré de l’histoire de la boxe amateur américaine n’ayant jamais participé à une équipe de boxe olympique de sa vie.

Jim Lampley a dit lors d’une émission de boxe sur HBO: « Je pense au soir où il a terrassé Tommy Morrison en quelques secondes. Je ne l’oublierai jamais. »

La cerise sur le gâteau aurait été une place dans l’équipe olympique américaine de 1988. Mais Bentt a perdu contre un adversaire qui a fini par remporter l’or olympique chez les poids lourds. Pas de honte à cela. L’occasion de représenter le pays de naissance de ses parents va finir par se présenter un jour. Bentt fait donc ses valises et s’envole pour la Jamaïque.

«Je venais de perdre face à Ray Mercer dans la finale des essais olympiques et mon père, dans son infinie sagesse, avait ce plan d’aller en Jamaïque. Il pensait que je pouvais battre ces gars facilement – et je l’ai fait», explique-t-il. «Donc, nous avions un moyen de concourir pour une médaille d’or aux Jeux olympiques. Nous sommes allés en Jamaïque et j’ai battu quelques-uns de leurs poids lourds d’élite. Ensuite nous sommes retournés aux États-Unis et mon père a eu une conversation avec le président de l’équipe de boxe amateur jamaïcaine. Il avait gagné pas mal de pognon à l’époque, une somme assez importante, soit dit en passant. Un petit oiseau a dû le dire aux Jamaïcains car on raconte que mon père a gagné pas mal de pognon et le président aurait dit que la seule façon pour moi d’aller avec l’équipe à Séoul serait que mon père paie pour que toute l’équipe voyage », se rappelle Bentt en pouffant de rire.

Bentt a fui l’opportunité d’aller aux Jeux olympiques parce qu’il savait que son père allait encore magouiller en son nom pour se faire du pognon, et toutes ses combines le fatiguaient. Son coéquipier amateur, Frankie Liles, a présenté Bentt au légendaire Emanuel Steward, avec lequel il deviendrait pro presque à contrecœur. Son voyage de boxe avait déjà duré bien plus longtemps qu’il ne l’avait prévu. Il en avait jusque-là de la boxe. Steward croyait de tout cœur en lui et le disait à qui veut l’entendre, assurant et expliquant ouvertement aux gens la façon avec laquelle Bentt allait batte un jour Mike Tyson.

«Emanuel Steward a été l’un des premiers hommes à m’aimer comme je voulais être aimé. Il me montrait le genre d’amour et d’attention que je voulais de mon père. »

Un désastre allait frapper ses débuts lorsque Jerry Jones l’a renversé au premier tour la première fois de sa carrière professionnelle. La star amateur sentait sa fierté déchirée en lambeaux et une interruption de deux ans du sport s’en est suivie tellement cela l’a déprimé.

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«J’avais peur d’être à nouveau exposé à ce niveau», admet-il. « J’avais peur d’entrer dans un ring de boxe et de lancer un coup de poing contre quelqu’un dont le travail consistait à vous contrer pour vous fouetter le cul. »

À un autre moment de l’interview, Bentt parle carrément de lui-même comme de quelqu’un de «lâche» durant cette période de sa vie. Il était proche du point de rupture. Un jour qu’il était à son plus bas niveau, le moral en berne, il a pris un pistolet et l’a mis dans sa bouche. Heureusement, son doigt a été retenu et non seulement son voyage sportif, mais sa vie a continué.

«A ce moment-là je travaillais dans un hôpital juif de Long Island dans le Queens, à New York. Je recevais un chèque de paie tous les mois et la vie était cool. J’étais bien de ne pas être le «gars boxeur». Paul Fucaloro [son sponsor dans les rangs amateurs] m’appelle et me dit: «Mickey [Duff] s’intéresse à toi pour le cinquième concurrent poids lourd au monde, Gary Mason. Qu’est ce que tu penses de ça? – Non, qu’ils aillent se faire foutre » Je ne lui ai pas dit ça, mais c’était mon sentiment. J’étais effrayé. Ce n’était pas que de la lâcheté, c’était une peur bizarre. Je ne pouvais pas dire cela cependant. Je ne le savais pas encore moi-même à ce moment-là. »

«Un jour, j’emballe des cartons [à l’hôpital] et une petite voix me dit: « Tu n’es pas à ta place ici. » Environ une semaine plus tard, je frappe à la porte de mon patron et je leur dis: «Merci la compagnie, mais je dois y aller». J’étais dans l’appartement de mon frère et j’ai appelé Paul à qui j’ai dit que nous devrions enquêter sur la proposition de Mickey Duff pour combattre Mason. Mon cul était aussi serré que celui d’un crocodile parce que j’avais quand même peur! Mais, vous devez affronter vos peurs. Il y en a qui ont peur, d’autres non. Combien de fois la peur a sauvé et fait gagner des combattants? Personne n’y pense à ça.»

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Bentt est remarquablement ouvert et honnête durant ses interviews, d’une authenticité rare, presque dérangeante. Il doit être pareil dans la vie de tous les jours. C’est un gars qui n’a ni peur ni honte d’évoquer ses échecs, ses inquiétudes et ses frayeurs. Il est fort probable qu’il souffrait d’anxiété à ce moment-là de sa carrière, mais il admet aujourd’hui qu’il ne savait même pas ce qu’était une anxiété ou ce que cela signifiait à l’époque. La santé mentale chez les combattants était un sujet tabou jusqu’à récemment.

«Je travaille avec Evander [Holyfield] pour son premier ou deuxième combat de championnat poids lourds. Georgie [Benton] entraîne Evander pour ce combat et j’avais quelque chose à prouver à tout l’établissement de boxe. Me voici, cinq fois champion national, on m’a mis sur un piédestal et j’ai été mis KO comme un con. Je me suis dit: « Mais t’es un vrai clochard. » Je suis un perdant? Un guerrier? Je suis toutes ces choses. Quand je me suis battu avec Evander Holyfield, mec, j’ai fait cette crise de pute! » Il rit de bon coeur.

En 1993, Tommy Morrison était une star en Amérique. L’artiste à élimination directe avait amassé un dossier de 38-1, la plupart de ces victoires se sont terminées par un arrêt brutal. Morrison avait battu l’un des frappeurs les plus durs que la division poids lourds ait jamais eu, un gars du nom de George Foreman, pour remporter le titre vacant de la WBO. Bentt est arrivé pour son titre mondial de façon imprévue alors qu’il sortait d’une séquence de dix victoires consécutives. Il a été présenté comme une simple défense de mise au point pour ce combat, car Morrison et son équipe regardaient déjà au-delà de sa tête, visant un combat de plus de 8 millions de dollars avec le champion du WBC, Lennox Lewis.

« Toutes les conversations étaient tournées autour du combat de Tommy avec Lewis. Il faut imaginer le truc, ça ne parlait que de ça, qu’ils allaient faire un simple show en me massacrant, un show qui aidera à accélérer le combat contre Lewis. J’étais ahuri. Je leur disais: « Et moi? Je suis là, j’existe. »

«J’ai regardé dans les yeux de Tommy quand nous avons touché nos gants et j’étais sûr que j’allais le massacrer », révèle-t-il. «J’étais prêt à mourir ce soir-là, si c’était ce que je devais faire.»

«Pendant le combat, j’ai été touché par un tir légitime qui, s’il m’a pris moins préparé, le combat aurait été terminé sur-le-champ. Je suis coupé avec un crochet gauche au niveau de la tempe. Il faut savoir que Morrison frappe très fort, il frappe comme une brute. J’ai valdingué et je suis entré dans les cordes. C’est à ce moment-là que quelque chose a cliqué et je me souviens très bien qu’une voix m’a dit: «Tu ne peux pas retourner dans le Queens espèce de clochard après avoir été assommé par ce putain de connard!»

«Si j’avais perdu contre Tommy Morrison, cette conversation n’aurait pas eu lieu, mec. Je suis probablement un alcoolique sur la piste de dérapage. » Il éclate de rire. Puis s’interrompt et prend un air sérieux:

«Je n’aurais pas gagné ce combat s’il n’y avait pas eu ce merveilleux cadeau de travailler avec Georgie Benton lequel, à mon avis, est sur le mont Rushmore des instructeurs de boxe. Je n’aurais pas battu Tommy Morrison sans les années que j’ai passées sous la tutelle de Georgie Benton en tant qu’amateur, mec. Cela n’enlève rien à Eddie Mustafa Muhammad. Il était le couteau qui aiguisait les outils pour moi à ce moment-là. Mais Georgie était la collection de couteaux qui a affûté ces outils avant. »

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Le dos contre les cordes et sous un feu nourri, dans un sursaut de fierté et de colère noire, Bentt revient à la vie et répond fermement au terrible Morrison avec des combinaisons foudroyantes qui semblaient ne jamais finir, avant que son bras droit paralysant ait pris le champion en plein visage avec un coup de marteau qui le glace sur place. Morrison ne s’est jamais remis. Il était comme soul, comme s’il venait d’avaler huit verres de whisky. Trois renversements et 93 secondes après la première sonnerie de cloche, Michael Bentt était le nouveau champion poids lourd de la WBO. En direct à la télévision, il était accablée d’émotion dans le ring en pleurant.

«Cinq minutes plus tard, je suis assis dans le vestiaire, complètement déprimé. Pourquoi? Parce que si j’avais été mis KO, comme quand j’ai été KO lors de mon premier combat pro, je ne faisais pas confiance aux applaudissements. C’est superficiel, c’est des conneries. Tu m’aimes quand je gagne, mais pas quand je perds. Des conneries, je vous dis. »

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Le champion inattendu était arrivé parmi les meilleurs mais il n’a pas réussi à investir pleinement et à croire en lui.

« Je n’ai jamais fait confiance ou cru au battage médiatique. »

Bentt a ramené la ceinture WBO à son lieu de naissance en 1994, quand il s’est bagarré avec le terrible Herbie Hide [49-4, 43 KO], encore invaincu, lors d’une conférence de presse hallucinante qui a conduit les deux hommes à se battre carrément devant un hôtel de Londres. Les deux boxeurs ont été condamnés à une amende pour leurs actes et les scènes violentes ont été diffusées sur les écrans de télévision du monde entier.

«Eh bien, je suis content d’avoir pu vous divertir là-bas au Royaume-Uni! » Il pouffe et rigole un instant.

Sa première et seule défense de titre a vu le rideau tomber pour la dernière fois. Hide, injustement sous-estimé, avait une puissance et une vitesse auxquelles le champion ne pouvait tout simplement pas faire face cette nuit-là au stade de football de Millwall. Hide était la kryptonite de Bentt.

skysports-herbie-hide-michael-bentt_4517536Herbie Hide & Michael Bentt [mars 1994]

«Si je lutte contre Herbie Hide dix fois, il me bat 9,99 fois », a déclaré Bentt. «Je n’avais pas son numéro, stylistiquement. Il avait mon numéro. Il était très rapide pour un poids lourd, maladroit et brouillon comme personne. Il était comme le Ken Norton qui a rencontré Jimmy Young avec une puissance de frappe comparable à celle d’Earnie Shavers. Je n’exagère pas. »

«Avant le combat, j’ai été victime d’une séance pourrie. J’ai survécu à la manche mais j’étais un peu bancal. Ils m’ont emmené chez un médecin, un éminent de la boxe amateur et professionnelle aux États-Unis. Il m’examine et me dit: «Bentt, quand vous arrivez en Angleterre, un conseil, ne vous battez pas. Vous m’entendez? Ne vous battez pas. »

Le champion perd ses titres après avoir été arrêté au septième tour par une nuit froide sous les étoiles du sud de Londres. Après le combat, dans sa loge, Bentt s’effondre et passe 96 heures dans un coma induit, mais il a heureusement survécu sans séquelles. La prochaine personne qu’il verrait est le chirurgien du cerveau dont le nom est resté gravé dans son esprit jusqu’à ce jour.

«Je me souviens avoir vu cette lumière, il s’est avéré que c’était une lampe-stylo et je vois cette étiquette en métal épinglée à la poche de la blouse avec l’inscription: « Dr John Sutcliffe. » J’avais compris que j’étais encore en vie même si je ne savais pas que j’étais dans un coma induit. Lorsque vous en sortez, vous ne pouvez pas oublier ça, mec. Je ne suis pas prêt d’oublier le nom de ce médecin. »

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Ce n’est que lorsque ses jours de combat se sont terminés que Bentt a trouvé ce qu’il croit être sa véritable vocation dans la vie. Le monde de la télévision, du cinéma et du théâtre lui a fait signe. Le rôle où il a interprété Sonny Liston dans Ali était parfait pour l’ancien champion poids lourd, ainsi que d’innombrables autres rôles.

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Il a récemment fait partie d’un documentaire sur Muhammad Ali du célèbre documentariste Ken Burns. Il a interprété un personnage dans un court-métrage qui sortira bientôt sur le décès tragique d’un boxeur. Un autre projet verra Bentt travailler sur un documentaire qui sortira sur Netflix. Bentt a eu beaucoup de hauts et de bas, et c’est finalement un homme heureux aujourd’hui, qui profitera d’une belle vie longtemps après avoir raccroché ses gants.

« J’ai de la chance. Je ne sais pas comment je suis arrivé ici, mais j’ai de la chance d’avoir atterri là où j’ai atterri. La vie, c’est génial. »



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